何为端粒和端粒酶?


    我们体内的每一个细胞都有一个分子,而每一个分子都有一条DNA串,承载着来自我们父母的基因遗传信息。DNA串有一条尾巴,尾巴的区域被叫做端粒。

    端粒就像鞋带的末端,而鞋带末端的功能就是保护鞋带不受破坏。

    研究发现,当端粒比较长的时候,细胞就很健康;健康的细胞分裂时,就会复制出健康的子细胞。反之,如果端粒变得比较短的时候,细胞就老化了。细胞的老化会引发许多疾病。而当已老化的细胞分裂时,就会复制出丑陋的、病态的子细胞。当端粒消失时,细胞也就死亡了。
这项研究获得了2009年的诺贝尔医学奖,向我们展示出现在我们已经能够科学地延长并保持端粒的长度了。现在,我们也有能力让人体的任何细胞都永远存活。换言之,我们已经发现了“年轻的源泉”。

    科学家同时也发现,端粒酶是由生物同一激素(不同于人工设计出来的合成激素)所控制和激活的。因此,为了保持我们自身的健康,并有一个有质量的生活,我们必须将我们体内的老化生物同一激素控制在理想水平。让这些激素水平下降就是让这些端粒酶变短。当端粒酶变短之后,细胞就老化了。细胞衰老会引起很多疾病,而死亡也就随后而至了。
    如果我们能将端粒保持在理想的长度,我们的细胞和身体就能保持健康。当细胞分裂的时候,它们就能复制出健康、年轻的子细胞,从而我们也就成功地避免了那些和年轻相关的疾病,那么,长寿就自然而然地出现了。

    举一个例子来论证一下端粒酶的功用,我们比较一下一位90岁的老太太和10岁的小女孩的皮肤细胞。两者的面部细胞都有大约90天的寿命,在90天之后,旧的细胞就开始被新的皮肤细胞所取代。问题是:既然两者的面部细胞有相同的寿命,为什么90岁的老太太的脸看起来如此地褶皱,而那些10岁的小女孩的脸却那么地漂亮和健康呢?

     答案就是端粒在起作用。对于90岁的老太太来说,她的皮肤细胞的端粒非常短,因此,当这些细胞分裂时,它们复制出来的都是一些不健康的子细胞,因而形成了褶皱的皮肤。而10岁的小女孩,她们的皮肤细胞的端粒很长,因此细胞分裂时就能复制出健康的子细胞,从而形成漂亮的皮肤。
 
    Edmund Chein,MD