褪黑激素


褪黑激素

     到目前为止,我们在本书中所讨论到的都是以类固醇或胆固醇作为基础的荷尔蒙。然而,还有其他的荷尔蒙包括褪黑激素、生长激素、甲状腺激素与胸腺激素等由氨基酸构成的荷尔蒙。每种荷尔蒙都有其特定的氨基酸排序以决定各种荷尔蒙在人体内的功能。   

图12—4 褪黑激素分子结构图

     在这些荷尔蒙中最受欢迎的应该算是褪黑激素了。它是第一个因药物形态而引发新闻热潮的抗衰老荷尔蒙,得到了大量的不断的宣传。它除了无法遛狗与洗晚餐盘外,可是一种能胜任其他任何事务的超级荷尔蒙。你可以在美国任何一家超市买到褪黑激素补充剂,并且能在任何一举健康杂志上看到它的宣传广告。造成此热潮的部分原因.可归功于由沃尔特·皮埃保利(Walter PierpaoIi)博士及威廉·里格尔森博士合著出版的《神奇的褪黑激素》一书(The Melatonin Miracle)的加温效果,该书描述了褪黑激素是如何保持我们的健康的。

     但这个超级荷尔蒙在初次登场时并非如此大红大紫。褪黑激素由松果体分泌,这一微小的器官一度被认为是人体内演化后无用的残留物,就像盲肠一样。直到1958年,耶鲁大学的勒纳(Lerner)博士将分子进行析出后才发现了褪黑激素。至此我们才开始对这令人惊讶的物质有较多的了解。更重要的是,科学家发现.褪黑激素是由色氨酸构成,而色氨酸是一种基本的氨基酸,我们人体并没有制造它的能力,而必须从食物中摄取。

     红肉与白肉中可发现色氨酸的存在.但其最丰盛的来源却是干烤过的向日葵子、南瓜子、绿色蔬菜与根茎类蔬菜,尤其是香蕉与烤马铃薯(含皮在内)。当色氨酸被人体消化后.便可转化成专事控制心情之神经传导器的血清素,随后,血清素在晚间便会转化成褪黑激素。

广受推崇的睡眠辅助剂

     因为褪黑激素在夜间才被释放,所以研究人员将最初研究这一荷尔蒙的重点放在了与睡眠及白天周期有关的同题上。研究学者发现,褪黑激素可以控制人体自然的规律或生理现象.最显著的就是睡眠与清醒周期循环(Sleep-Awake Cycle)。

     褪黑激素具有生理时钟的功能,所以能告诉身体何时应该睡觉,何时应该醒来。它就像第三只眼般,凭借着光线的变化来释放。光线能诱使褪黑激素释放,当夜晚来临,光线逐渐转弱时,此变化通过跟睛传送至松果体以刺激更多褪黑激素分泌至血管,这就是我们产生睡意的原因。褪黑激索的释放在半夜达到峰值,然后历经整晚再慢慢逐渐减弱。当早晨来临,光线的增加造成褪黑激素的分泌快速下降时,我们也就清醒过来。

     光线的改变是褪黑激素分泌多寡的关键。事实上,科学家发现,盲人通常没有褪黑激素释放的24小时的规律周期,因此时常饱受睡眠失调之苦。睡眠失调亦常发生在老年人身上。如同其他荷尔蒙般,褪黑激素也会随着人体衰老而降低。褪黑激素的量越低,清醒与睡眠周期就越不规律,所以褪黑激素不足的人通常无法得到所需的睡眠时问。这些人不仅在晚间翻来覆去辗转难眠。在白天也很难维持正常的表现.他们看起来很疲倦而且难以集中注意力。任何有过夜晚失眠经验的人都知道这会有多痛苦。

     研究学者凭借褪黑激素周期性释放给予的提示,开始研究是否可以提供睡眠辅助剂给失眠者或老年人来帮助他们人睡。研究学者发现,通过降低体温,褪黑激素可使身体放松并增加睡眠。以失眠为例,褪黑激素补充剂被发现可用来增加受测试者的总睡眠时间。并改善他们白天的敏捷性。同时,褪黑激素可缩减睡意需要的运作时间,刺激更鲜明的梦境产生,减少夜间醒来的次数,获得更佳的睡眠品质,并协助延长睡眠间的眼球快速转动期。

     1995年所做的一项研究指出,夜晚褪黑激素可实际促进睡眠。此种荷尔蒙并不会延迟或抑制眼球快速转动期的发生,也不会像一般市面上销售的安眠药般,常会有类似宿醉(头痛与作呕等)的副作用发生。相同的研究小组在白天也被施与了等同于夜间褪黑激素的剂量,并借以观察可能产生的影响。

    所有被测试的个体皆显示出此种荷尔蒙会延长受试者的睡眠时问,令受试者白天产生蛭意并感觉疲倦。因此这项实验显示:虽然光线的周期变化是造成褪黑激素释出的肇因,但是褪黑檄素也能在白天的任何时间刺激睡眠。

     褪黑激素的分泌量会因体温变化而有所不同。研究显示,当洗澡水被加热提高两度时,血液中的褪黑激素量便会增加,以此类推,在夜间洗热水澡确实能帮助我们尽快入睡。有趣的是。如果洗澡水仅是微热的,则褪黑激素量不会增加。所以我们需要热水来刺激我们大脑里的松果体分泌褪黑激素。

     当然,褪黑激素对许多人而言是众多睡眠辅助剂中,可在市面上购买到的唯一选择。到目前为止,这一荷尔蒙的成分还算天然,所以并无副作用产生。许多用来刺激睡眠的药剂都会抑制做梦期或眼球快速转动期,这些被认为是最有益于身体的睡眠时段,这些药剂经常会令使用者产生抗药性及赖药性。而且倘若剂量过高,那些安眠药还会致命。相反.褪黑激素却不会产生副作用。

     基于上述功效,褪黑激素已被用来治疗时差综合征,也就是旅行者为调整身体适应新时区与新的日夜周期所感觉到的疲劳与混乱。1994年公布于《英国医药期刊》(British Medical Journal)上的研究报告指出,服用褪黑激素有助于旅行者入睡并减轻他们的疲倦与混乱感。而使用者同样表示自己更能集中注意力,且情绪不稳定的情况亦很少发生。

生长澈素的提升者

     褪黑激素不仅能调节我们的睡眠与清醒周期,基于以上那些绝佳的功效,它显然也是调整人体所有功能运作的荷尔蒙之一。褪黑激素的部分功效听来很像我们先前所讨论过的生长激素。这是因为褪黑激素可以调节,至少可以影响脑下垂体分泌生长激素。而部分褪黑激素的功效还应归功于生长激素对人体产生的影响效果。

     褪黑激素与生长激素的关系非常密切。褪黑激素告诉身体何时应该去睡觉,井在眼救快速转动睡眠期的同时开始分泌生长激索并运送至全身。在青春期,褪黑激素量的减少会告诉大脑身体与性方面应该有所变化了。有趣的是,那时却也是身体自然分泌的生长激素水平开始下降的时候,所以有些研究学者相信褪黑激素的分秘与生长激索的分泌是呈正比的。近期更多的研究显示,无论如何,特别是对老年人而言,最适量的褪黑激素仍无法将生长激素提升至维持人体最佳健康状况所需的分泌量。

抗老方面的功效

     褪黑激素不仅可以影响,甚至有时可调节生长激素的分泌。它同样也对其他荷尔蒙及整个身体有着强烈的影响。松果体可利用褪黑激素来联系全身所有的细胞。此种荷尔蒙具有一种独特的能力,它不仅能够影响细胞外的荷尔蒙接受器,也可以进入细胞内与细胞的DNA直接联系,使此细胞或器官可维持特定的运作方式。

     当我们到了45岁左右,松果体的运作就会开始停止,褪黑激素的分泌则会在数年内逐渐下降。过了中年以后,这一荷尔蒙的分泌量更会骤降,引起其他荷尔蒙随之减少。这并不是一夕之间发生的.而是会一个接一个地缓慢下降。因此我们身体的运作就会跟着趋缓,而这就是我们所称的衰老。

     远在端粒与端粒酶还未被宣传为控制衰老的部分生理时钟前,松果体的独特功能就已赢得并独享了控制衰老的生理时钟的称谓。凭借着褪黑激素分泌量的降低,松果体便会告知身体已经多大年纪了,并高喊“停工的时间到了”。为了测试这一理论,沃尔特·皮埃保利博士与威廉·里格尔森博士两位荷尔蒙治疗的先驱,将4个月大(大概相当于人类的青少年)与24个月大(大概相当于人类65~70岁的老人)的老鼠互换松果体。年轻但拥有衰老松果体的老鼠开始快速地衰老,外表上的衰老相当明显:头部毛发与皮肤的损坏,体力、精力上所呈现的低落。这些年轻老鼠的死亡时问比对照组的老鼠约提早了30%。即使这些年轻老鼠的健康状态在研究开始时均非常良好,体内年老的松果体还是告诉它们的身体:衰老的时问到了。所以体内器官便开始以停止运行作为回应。

     这项发现为我们所知的全部荷尔蒙与其功效新开了一扇大门。如果褪黑激素的减少应该对身体的衰老负责,那么理论上我们只要将荷尔蒙量提升至年轻时的含量就应该可以终止衰老,并重新设定衰老的生理时钟。随着对这一理论的了解,衰老已不再是身体不可避免的必经之路,它是一种可以被阻止的疾病。

     褪黑激素补充剂可使身体恢复年轻,并增加抵抗衰老疾病的能力。在皮埃保利与里格尔森博士所进行的研究测试中,他们不仅观察到衰老的松果体会促使年轻老鼠快速衰老,同时也目睹了年轻的松果体令年老的老鼠恢复了年轻。年老但拥有年轻松果体的老鼠,其体毛短期内就获得了改善,不但再次充满活力,连举止行为都像年轻的老鼠一般。研究者更进一步证明,松果体的移植帮助年老老鼠原本已萎缩的胸腺再次恢复到年轻时的大小,而胸腺是免疫系统内一个重要的器官,这使得原本衰老的老鼠更能对抗疾病的侵害。单从这两组受试老鼠的外观来看,我们已很难区分哪只老鼠是4个月大,哪只是24个月大。

     最后,研究人员对松果体的功效做了一项证明测试。他们发现,年轻的松果体不仅能改善这些年老老鼠的健康,还延长了它们的寿命。体内拥有年轻松果体的年老老鼠,其寿命比起其他正常老鼠的寿命长了约有30%的时间,而且直到死时,它们的外表看起来还是很年轻。

     重新设定衰老的生理时钟可以使我们减慢甚至扭转身体的衰老。褪黑激素的增加会令身体认为现在应该要维持年轻才对,而不是停止工作。身体所收到的“维持年轻”的信息可影响我们全身系统的运作。

性能力的恢复

     在人体的各个系统中,最能让褪黑激素发挥功效的便是生殖系统。褪黑激素的使用者表示性能力与体力都有所增加。这部分可归功于高剂量的褪黑激素可使整体的体力增加,连带地也促进了性能力的恢复。皮埃保利博士更证实褪黑激素本身对性器官可产生直接的影响。

     以哺乳类动物的衰老为例,它们的生殖器官如卵巢与睾丸会逐渐萎缩,这一般是因为动情激素减少造成的。褪黑激素疗法也许可使这些器官再生并改善其性功能。

     皮埃保利博士对七八岁的年老老鼠施用褪黑激素后发现,这些老鼠不论公母,其性器官与其他同龄的老鼠比较起来井没有萎缩。事实上,这些老鼠的卵巢与睾丸大小不但比另一对照组的老鼠上大两倍,甚至看来更像是年轻老鼠的性器官。这项研究证明了褪黑激素能刺激年老老鼠动情激素的分泌制造,而动情激素则可促使生殖器官重获新生,并提升了性能力。

有益心脏健康

     褪黑激素在维持心脏健康方面亦扮演了相当重要的角色。褪黑激素可以促进生长激素的分,使心肌得以重建而且不容易罹患心脏疾病。褪黑激素对于调节胆固醇与血压也相当重要,因为这二者的数值会随着衰老而升高,并且也会提升罹患心脏病与中风的风险。高胆固醇患者通常也会缺乏褪黑激素。对动物而言,一旦切除松果体会使体内胆固醇与三酸甘油酯巨幅上升。褪黑激素同样也可用来协助人体在不健康且高胆固醇的饮食状态下,维持健康的胆固醇与甘油三酸酯的水平。

免疫系统的促进者

     褪黑激素的所有功效中最有力的一项,便是对免疫系统的促进。皮埃保利与里格尔森博士在研究报告中曾提到,年轻的松果体能分泌大量的褪黑激素以使胸腺恢复到原本健康的大小。胸腺是制造体内负责抵抗受感染器官与癌症细胞的T一细胞的腺体。从幼儿时期起.我们的胸腺便会开始萎缩,到了80岁时它几乎已消失了。当胸腺萎缩时,T一细胞的制造便会开始下降,这使得身体的抵抗力减弱,变得易受细菌与病毒的侵袭。通过将胸腺恢复到年轻时的大小,我们就可利用褪黑激素来提升T一细胞的数目,修复那些受到侵害的器官。

     当褪黑激素在体内流动时,它同时也会刺激身体制造更多的抗体,以帮助抵抗病毒的侵袭。1994年11、12月间出版的《身心医疗》(Phyehosomatlc Medicine)一书中有另一项研究报告指出,褪黑激素不足会造成免疫系统严重衰退。美国圣迭戈的退伍军人医疗中心(Veterans Affairs Medical Cente。)的内科医生们对23位年龄介于22岁至61岁的健康男性进行了睡眠剥夺后的影响研究。当这些受试者在早上3点至早上7点处于非睡眠状态时,其体内的褪黑激素含量比正常值要低许多,而且这些人体内的白细胞活动力也随之降低,尤其是自然杀手细胞这种用来保护身体免受病毒与癌症伤害的重要细胞。

预防癌症的可能

     以上实验研究都指出朴充褪黑激索可能会是一种有效的抗癌治疗之方。特别是治疗乳腺癌,因为目前研究已证明褪黑激素对治疗乳腺癌有积极的效果。既然每9位妇女中就有I位会有罹患癌症的危险,那么褪黑激素可能成为有效治疗方法的消息应是相当令人振奋的。而相关的研究也显示,体内褪黑激素不足的女性,其罹患乳腺癌的危险会相对较高。当人患上癌症时,人体内的松果体便会开始制造大量的褪黑激素以抵抗入侵者,所以,褪黑激素不仅能影响免疫系统,它同时也是免疫系统内的一分子。但讽刺的是,传统的化学疗法却抑制了褪黑激素的分泌。

     1993年公布于《英国癌症期刊》(British Journal of Cancer)的一项研究结果指出,将褪黑激素与能促进免疫的蛋白质白介素一2(interleukim-2)加以结合,至少对于治疗消化道癌症晚期的患者可有特定的功效产生。这些癌症包括胰脏癌、胃癌、肝癌与大肠癌,通常对化学治疗的反应不佳,而且常被认为是无药可医。但在这些接受褪黑激素治疗的癌症病人中,有23%产生了正面的反应,而且有31%的患者其病情得到了稳定。只有当你看到这些基本上已被医疗机构放弃而只能等死的癌症患者身上所发生的改变时,你才会对这些数字感到印象深刻。而此研究案例中23%的改善率应可被视为一项医学奇迹!在未来,褪黑激素极有可能会与其他著名的抗癌药物相互结台以提高治愈率。

抗氧化的特性

     褪黑激素具有抗癌力量的事实,实际上就是一种抗氧化的能力。抗氧化物是身体用来抵抗自由基的武器,自由基的分子会通过攻击正常细胞而使癌症扩散。事实上,褪黑激素是一种比维生素C与维生素E都要有效的抗氧化物。自由基的攻击目标是细胞膜与细胞的DNA,最后是整个细胞组织。褪黑激素在保护细胞上比其他抗氧化剂有效。不只是因为它能中和专门攻击具保护作用细胞壁的自由基,同时也能进人细胞核内直接保护细胞内部的DNA。

     美国得克萨斯州圣安东尼奥市的德州大学健康医学中心(Univestiy of Texas Health Science Center)的拉塞尔·赖特(Russeu Reiter)博士指出,褪黑激素具有自由进入及渗透至细胞内的能力。为了证明这一论点,拉塞尔博士使用了名为黄樟素(Safrole)的致癌媒介物.此物质单独使用可以很快地使肝细胞氧化且破坏它的DNA。在将黄樟素注入部分实验老鼠体内前,拉塞尔博士给它们补充了一点褪黑激素,褪黑激素可以进入细胞并直接保护DNA免受自由基的伤害。实验发现,服用少量褪黑激素的老鼠其所受的伤害比完全没有接受褪黑激素控制的对照组少了41%。此外.拉塞尔博士叉针对另一组老鼠稍微地加大了褪黑激索的补充量.结果显示其肝脏的受损程度仪有对照组的1%。

避免中毒

     最近,拉塞尔博士又指出,褪黑激素同样可保护身体免受幅射的影响,也可以保护老鼠免受致命除草剂的伤害。拉塞尔博士同样相信褪黑激素可以预防白内障,此种病通常是因眼球氧化而造成的。

     鉴于以上种种益处,无怪乎褪黑激素会成为非常受欢迎的药品。而且它在使用上也相当安全。在各种不同剂量的褪黑激素实验中,唯一产生过的副作用是高剂量所造成的头痛、呕吐、慢性昏沉及做噩梦。姑且不论目前褪黑激素有多么安全,自行购买褪黑激素药品服用有时候也会产生一些问题。

     这些随手可得的褪黑色素补充剂.最主要的问题在于褪黑激素并非一种有既定规格的物质,因此不是任何人都可制造。在这种情况下,有些药品的品质不良,或是不完全纯正,会增加你产生上述副作用的危险,而且有些使用者也会面临另一个问题,那就是褪黑激素很快会失去效用。

     褪黑激素可以促进体内其他数种荷尔蒙包括生长激素及动情激素的分泌,这当然是一项很大的效用,但你应该记住,过量的荷尔蒙与过少的荷尔蒙在你体内的运作结果都是一样的。那就是完全无法产生功效。因此如果你的目标是要恢复年轻时荷尔蒙均衡的状态。你就要找专业医生来指导你。