染色体尾端之端粒:其中一块失踪的拼图


    在抗衰老谜题的拼图中,最惊人的那一块便是存在于人类染色体的末端.称为端粒(Telomm)的部分。新的抗老研究报告指出,人体衰老过程可以通过改变人类染色体末端上最新发现的端粒部分,在细胞的层次上予以逆转,而倘若你尚未听过“端粒”这个词,那你可就错过了近几年来最具革命性的抗衰老研究议题。

    染色体尾端之端粒结构体被发现存在于人类细胞内46个染色体的末端。此种结构体在本质上与其余的染色体部分不尽相同,外表亦会随染色体的不同同而有所差异,此种端粒的外表被形容成类似鞋带末端的塑胶尖端部分。如同鞋带塑胶尖端部分的功用一样,它们都是用来保护中段部分的组织不受损伤的。

    此二者间的差异是,染色体末端之端粒在保护染色体时,所用的方式是在每次细胞分裂时自我牺牲一部分。较年轻的细胞内存有一种端粒基因所制造的端粒酶(Telomemse)。此种酶可刺激端粒不断地自我复制而将衰老的时钟一次又一次地重新设定,细胞因此受到保护。可是,当我们开始衰老时,端粒酶的含量会随之降低,端粒的长度也就随细胞分裂的发生而逐次变短。事实上,变短的端粒会令细胞开始停止分裂,慢慢使其变成不具功能的、衰败的,甚至死亡的细胞。而细胞的衰败是出现衰老的相关症状与产生疾病的重要影响因素之一。   

    目前研究学者已经发现,倘若可再次刺激端粒基因并使端粒酶继续分泌,细胞就可获得永生。要达到这个理想,细胞就必须突破海弗利克限制(Hayflick Limit)。所谓细胞海弗利克限制是指细胞在死去前可能的分裂次数。举例来说,如果海弗利克限制是50,就表示细胞会在分裂50次后逐渐衰老死去。当人体某一器官内有相当数量的细胞死亡时,该器官也会跟着衰败并死去,这就严重影响了器官拥有者的健康状况。

    科学家发现,端粒酶足以用来突破海弗利克限制并令细胞永久存活。1998年1月的一份实验报告指出,因受刺激而制造出端粒酶的人类的细胞,其端粒的寿命可因此获得延长,而寿命延长的端粒甚至可以继续精力充沛地进行再分裂,分裂出的新端粒寿命可超过原有端粒正常生命周期的20倍以上。这些复活的细胞皆能表现出年轻健康的细胞所拥有的特性,如抑制癌细胞出现等。我们再将它与一般的细胞做一比较,一般正常细胞中的端粒,会随正常的海弗利克限制缩短并随之衰老与死亡。

    上述研究不仅证明了端粒掌控了细胞衰老的生理时钟.更指出此一生理时钟其实可以被重新设定。细胞的平均寿命,包括它们持续的循环再生能力.使我们首次清楚地了解到细胞衰老的相关运作机制。很快,我们也许就能自行决定是否要停止或反转体内这些运行过程。这是科学上的一大突破,并且对于所有与延年益寿及抗老相关的医学技术而言,其意义雨但空前绝后而且影响深远。倘若端粒提前缩短,理论上细胞便容易受到损害、病变或是丧失功能。
 
    综上所述,近来已有数位科学家根据这个理论逻辑,寻找与端粒缩短相关的特定疾病。目前,许多与衰老有关的病症、遗传性疫病,甚至与年纪无关的疾病,如再生不良性贫血症、运动失调疾病、结肠溃疡与何杰金氏病(Hodgkins’Disease)等,均在细胞中发现了缩短的端粒。基于端粒研究的成果,现今人们开始明白,原来衰老开始得比我们想象的更早。与端粒相关的发现曾在ABC《20/ 20》调查新闻节目中报道出来。1998年11月6日,该节目主持人休-唐斯(Hugh Downs)及他27岁的孙子完成了他们个人的端粒测试。不出所料现年76岁的主持人休·唐斯体内70%的端粒都已消失,更叫人吃惊的他27岁的孙子竞也已丧失了40%是的端粒!